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  • .- Innovador: el prototipo Audi RS Q e-tron E2 mira al futuro con un eficiente sistema de propulsión y bajas emisiones
    .- Un equipo de ganadores: Carlos Sainz/Lucas Cruz, Stéphane Peterhansel/Edouard Boulanger, Mattias Ekström/Emil Bergkvist
    .- Rolf Michl, Director de Audi Motorsport: «Estamos preparados para un reto deportivo tan emocionante como el Dakar»

Revolucionar el deporte hacia la eficiencia energética y estar entre los mejores en el proceso: Audi se ha propuesto una tarea ambiciosa para la segunda participación del RS Q e-tron en el Rally Dakar. Tras lograr cuatro victorias de etapa en su primer Dakar el pasado mes de enero, el director de Audi Sport, Rolf Michl, ha fijado un objetivo claro para la carrera que se disputará del 31 de diciembre de 2022 al 15 de enero de 2023: lograr un podio en la clasificación general. En diciembre, el innovador prototipo con propulsión eléctrica, convertidor de energía y batería de alto voltaje ganó el premio «Racecar Powertrain of the Year», concedido por un jurado de expertos de la revista Race Tech.

A partir de Nochevieja, los equipos de pilotos y copilotos formados por Carlos Sainz/Lucas Cruz, Mattias Ekström/Emil Bergkvist y Stéphane Peterhansel/Edouard Boulanger afrontarán su segunda participación en el Rally Dakar, en una edición con un prólogo y 14 etapas. El 70% del recorrido en Arabia Saudí es nuevo para los equipos, y los organizadores de ASO han aumentado considerablemente las exigencias: las etapas entre el Mar Rojo y el Golfo Pérsico, con entre 350 y 500 km, son más largas y difíciles que el año pasado. El Empty Quarter, con sus imponentes dunas, resulta especialmente exigente.

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«Sentimos una agradable tensión deportiva, pero estamos completamente preparados. Nuestro coche es ahora muy fiable. Las mejoras en comparación con la primera generación del RS Q e-tron son significativas y nuestros procesos también están mucho mejor ensayados. El objetivo es subir al podio. Nos hemos preparado al máximo, pero los factores externos siguen siendo impredecibles. No los experimentaremos hasta el comienzo del propio Dakar», afirma Rolf Michl, responsable de Audi Motorsport.

Las tres escuadras de Audi Sport competirán con una evolución significativamente mejorada del Audi RS Q e-tron. Está homologado en la categoría T1-U, que lleva allanando el camino hacia un futuro de bajas emisiones en los rallies cross-country desde 2022. La tracción de los ejes delantero y trasero es eléctrica, y los motores eléctricos obtienen su energía de una batería de alto voltaje. Un sistema de control actualizado optimiza el equilibrio energético de los distintos componentes. Un convertidor de energía de alta eficiencia compuesto por un motor turboalimentado de cuatro cilindros y una unidad motor-generador (MGU), que funciona en la zona óptima de rendimiento y carga la batería, procesa por primera vez combustible renovable (reFuel). Basados en partes biogénicas de plantas que no contienen residuos alimenticios, ayudan a reducir las emisiones de CO2 en más de un 60%.

«En nuestra preparación para el rally más duro del mundo, no dejamos nada al azar», afirma Uwe Breuling, Director de Operaciones de Vehículos de Audi Sport. «Aprendimos mucho de las pruebas y la carreras nuestro primer año e implementamos todo de forma coherente, tanto desde el punto de vista técnico como logístico y organizativo. La estrecha colaboración entre Audi Sport, los pilotos, los copilotos y el equipo Q Motorsport está dando sus frutos y funciona muy bien».

Durante la exigente fase de pruebas y en el rally de Marruecos en octubre, la evolución del Audi RS Q e-tron demostró una gran fiabilidad y rendimiento. «Probamos los coches en detalle en Neuburg después de su reconstrucción y dimos a los pilotos y copilotos la oportunidad de conducirlos de nuevo», explica el ingeniero español Arnau Niubó Bosch, responsable de Ingeniería de Pruebas. «Nuestros técnicos formaron a fondo a Mattias, Emil, Stéphane, Edouard, Carlos y Lucas en el uso de la tecnología para que puedan ayudarse en caso de problemas durante las etapas. Con 15 días de competición, un solo mal día puede significar una oportunidad perdida».

Mattias Ekström, el piloto mejor clasificado de Audi el año pasado con su novena posición, elogia al equipo: «Los detalles en el cockpit, nuestros planes de puesta a punto, las instrucciones, la práctica de los cambios de neumáticos, la búsqueda de lo óptimo: realmente hemos hecho nuestro trabajo a conciencia. Las decisiones detalladas sobre la elección de los muelles, por ejemplo, las realizamos en función de la ruta, de si es más probable que circulemos por terreno pedregoso o por arena». Su copiloto Emil Bergkvist observó un notable avance en Marruecos: «Allí interpretamos mejor el libro de ruta, lo que nos permite pilotar a un nivel más alto y ser más constantes. Asimismo, elaboramos una buena estrategia para el rally con los ingenieros».

Para Carlos Sainz, tres veces ganador del Dakar, la atención se centra en la notable evolución del equipo en tan poco tiempo: «No se puede comparar la situación actual con la de hace un año. La experiencia con el nuevo coche ayuda mucho, así que nuestros objetivos también están cambiando. En 2022 éramos prudentes, y ahora esperamos competir por los primeros puestos. El mayor reto sigue siendo el propio Dakar: cada día depara sorpresas». Su copiloto Lucas Cruz se siente bien preparado para estas situaciones: «Hemos conocido a fondo el nuevo coche para poder repararlo nosotros mismos. Las etapas del Empty Quarter serán lo más destacado. Nos espera un Dakar largo, con días muy duros en el desierto».

Stéphane Peterhansel, el hombre récord del Rally Dakar con 14 victorias, disputará la clásica del desierto por 35ª vez. «Hemos ganado confianza a lo largo del año», añade el piloto francés. «La fiabilidad del coche es muy buena, y se nota menos tensión en todo el equipo. Tres parámetros marcan la diferencia: la tecnología, nuestro rendimiento y el de los copilotos. Espero competidores muy fuertes por parte de Toyota y BRX». Edouard Boulanger comparte la opinión de su piloto: «Estamos en una situación muy diferente a la de hace un año. El espíritu en el equipo es distinto, ahora todo el mundo conoce el Dakar, el ambiente es el mejor. Pero cada competidor también tiene nuevas especificaciones en sus coches. Aún no sabemos nada del nuevo ‘balance of power’».

Sven Quandt, responsable de Q Motorsport, resume sus décadas de experiencia como piloto y jefe de equipo: «Este año estábamos listos a tiempo y enviamos los coches en barco; hace un año tuvimos que enviarlos en avión. Sin embargo, aún quedan muchos preparativos por hacer, incluso con la FIA y la planificación del Dakar. Por muy tranquilos que estemos, nunca te puedes confiar en el Dakar. No se trata sólo del rendimiento de la tecnología y de las personas, sino también de la suerte; y eso es algo impredecible. Pero estamos bien preparados. Este año el recorrido vuelve a tener dunas muy altas, frente a las del año pasado, que eran fáciles. El rally exige mucho de todos nosotros: dura dos semanas, pero contando desde el momento en que llegamos, estaremos en el desierto durante tres semanas. Queda por ver cómo han evolucionado nuestros rivales, pues ninguno de ellos demostró toda su capacidad en 2022. Quizá no veamos quién es realmente tan fuerte hasta dos, tres o cuatro días después del inicio de la prueba».

La marca de los cuatro aros informará del Rally Dakar 2023 en los canales oficiales de redes sociales de Audi y Audi Sport (Facebook e Instagram) y continuará con su exitoso programa «Inside Dakar» en Facebook y Audi MediaTV, en el que entrevistas actualizadas con pilotos, copilotos y miembros del equipo dan una visión directa de las etapas diarias. La información sobre la ruta, los vídeos sobre curiosidades y cuestiones de interés y los reportajes detrás de las cámaras redondean una combinación de entretenimiento deportivo e información. Los profesionales de los medios de comunicación dispondrán en el Audi MediaCenter de material gráfico de alta resolución, secuencias de vídeo, información actualizada e infografías. La cadena de televisión Eurosport acompañará el Rally Dakar con su cobertura diaria.

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